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Chiens de prairie: gardiens de la prairie

«Des rats des prairies.» «Une nuisance pour les agriculteurs, les éleveurs, les développeurs.» "Surpeuplé." Le chien de prairie mérite-t-il vraiment cette réputation?

Image d'un chien de prairie à côté de son terrier

Un chien de prairie prend une position forte sur son terrier. Cette colonie de chiens de prairie a été déplacée hors de la voie du développement à Fort Collins, Colorado.

Ces animaux duveteux et charismatiques jouent un rôle complexe et important dans l'écosystème des prairies en fournissant de la nourriture et en créant un habitat unique dans les grandes plaines d'Amérique du Nord. Les chiens de prairie sont une espèce «clé de voûte» – une espèce essentielle à la structure et au fonctionnement d'un écosystème. Sans cela, l'écosystème échouerait très probablement. En raison de l’agriculture, de l’élevage et de l’expansion urbaine, environ 98% de l’habitat du chien de prairie, qui s’étend du Canada au Mexique, a été détruit.

J'ai déménagé à l'ouest de Cleveland, Ohio, à Fort Collins, Colorado, pour étudier la science des écosystèmes et la durabilité à la Colorado State University. J'ai découvert les chiens de prairie peu de temps après avoir déménagé au Colorado et suis devenu complètement fasciné par ces créatures. J'ai appris l'animosité à leur égard et j'ai décidé d'utiliser la photographie pour raconter l'histoire des menaces auxquelles font face les chiens de prairie. J'ai passé des heures dans des colonies de chiens de prairie et aidé à un déménagement de chiens de prairie d'un développement immobilier à Fort Collins à la zone naturelle de Cathy Fromme. Voici une partie de ce que j’ai appris.

Image d'un chien de prairie

Un chien de prairie prend une pause du pâturage pour vérifier ses environs à Coyote Ridge Natural Area à Fort Collins, Colorado.

Les chiens de prairie: une espèce clé de voûte

Plus de 150 autres espèces dépendent d'une manière ou d'une autre des chiens de prairie pour se nourrir et s'abriter, y compris le furet à pattes noires, la chevêche des terriers, l'épervier ferrugineux, le renard véloce, le bison et le pluvier montagnard en voie de disparition.

Le furet à pattes noires, par exemple, est le mammifère le plus menacé d’Amérique du Nord. Si les chiens de prairie ne sont pas protégés, le furet aux pieds noirs charismatique et mystérieux ne survivra pas car les chiens de prairie sont à la base de son alimentation. Les chiens de prairie sont également une composante principale de l'alimentation du faucon ferrugineux royal. Ces oiseaux sont des prédateurs «assis et attendant», attendant patiemment à l'extérieur d'un terrier de chien de prairie pour attraper leur prochain repas.

collection d'images de quatre espèces qui dépendent du chien de prairie

Plus de 150 espèces dépendent en quelque sorte du chien de prairie. Dans le sens des aiguilles d'une montre à partir du coin supérieur gauche: l'alouette à cornes, le lièvre à queue blanche, la chouette des terriers et le pronghorn.

La chevêche des terriers, petite mais puissante, est une autre espèce qui dépend des chiens de prairie, occupant des terriers de chiens de prairie pour élever leurs petits et retournant dans la même colonie de chiens de prairie année après année.

Les renards véloces, le plus petit chien sauvage d'Amérique du Nord, pesant 5 livres, préfèrent vivre dans les villes de chiens de prairie parce qu'ils fournissent une source de nourriture et de logement. Les renards véloces remodèlent les anciens terriers des chiens de prairie pour les rendre aptes à élever leur famille. Les populations de renard véloce déclinent rapidement en raison de la destruction de l'habitat des prairies à herbes courtes. Puisque les chiens de prairie et les renards véloces partagent la même cour, si les populations de chiens de prairie diminuent, il en sera de même pour le renard véloce.

Le majestueux bison et d'autres mammifères à sabots comme le pronghorn sont attirés par les colonies de chiens de prairie en raison des herbes et du fourrage plus nutritifs qui poussent à l'intérieur des colonies plutôt qu'à l'extérieur des colonies. Les bovins sont également attirés par le fourrage et les herbes qui poussent dans les colonies de chiens de prairie. Contrairement à l'idée fausse selon laquelle les chiens de prairie mangent toute l'herbe et le fourrage, les chiens de prairie et le bétail ne concourent pour l'herbe que pendant les années de sécheresse. Sinon, le bétail et les chiens de prairie coexistent heureusement.

Un récif de corail dans une mer d'herbe

L'interconnexion entre les chiens de prairie et les autres animaux sauvages des Grandes Plaines n'est pas largement comprise, et la réputation imméritée des chiens de prairie en tant qu'animaux nuisibles est difficile à changer.

Image d'un chien de prairie mangeant de l'herbe

Chien de prairie mange de l'herbe à Coyote Ridge Natural Area à Fort Collins, Colorado.

Les chiens de prairie créent des îles uniques dans une mer d'herbe, qui attire de nombreuses espèces d'animaux sauvages. Les oiseaux des prairies, comme les alouettes à cornes et les alouettes des prés, sont en déclin en raison de la destruction de l'habitat convenable, qui comprend les colonies de chiens de prairie. Certains oiseaux, comme le pluvier montagnard, ont besoin de prairies ouvertes pour la nidification, et les colonies de chiens de prairie sont l'endroit idéal. Si les chiens de prairie sont protégés, des millions d'oiseaux chanteurs auront de meilleures chances de survie en raison de l'habitat unique créé par les chiens de prairie.

L'alternative à la réinstallation pour les chiens de prairie

L'agriculture et l'élevage sont des moyens de subsistance importants dans les Grandes Plaines, mais il faudrait envisager un équilibre entre l'agriculture et la conservation. L'expansion urbaine se propage rapidement dans les plaines, en particulier dans les États en croissance comme le Colorado. La plupart des chiens de prairie sont exterminés par des méthodes telles que le gazage, l'empoisonnement ou être enterré vivant, et ces méthodes ont des taux de réussite extrêmement faibles. En règle générale, le lendemain du gazage ou de l'empoisonnement, la plupart des chiens de prairie sont toujours vivants et souffrent d'une exposition à des toxines.

Image de pièges à chiens de prairie utilisés par la Humane Society pour le déménagement

Deux chiens de prairie se tiennent à l’extérieur de leur terrier, entourés de pièges placés par la Humane Society of the United States 'Prairie Dog Coalition pour le déménagement.

Une alternative beaucoup plus efficace à l'extermination est la réinstallation. Les chiens de prairie sont piégés dans des cages vivantes par des biologistes professionnels comme la Humane Society's Prairie Dog Coalition et relâchés dans une zone naturelle ou sur des terres privées. La réinstallation maintient les chiens de prairie dans le paysage des zones urbaines, et de nombreuses personnes qui vivent à proximité des chiens de prairie aiment les regarder démontrer leur comportement naturel – 69% des résidents du Colorado interrogés étaient en faveur des agences fédérales et étatiques établissant des protections strictes pour les chiens de prairie sur les terres publiques .

Les colonies urbaines de chiens de prairie sont importantes pour connecter les gens à la faune et à la nature. Leurs colonies attirent de nombreuses espèces sauvages intéressantes que les gens aiment observer. Les enfants découvrent la prairie en visitant des espaces naturels avec leurs camarades de classe ou leur famille, ce qui peut leur donner une appréciation et une meilleure compréhension du monde naturel. Si les chiens de prairie n'étaient pas dans les zones urbaines, les résidents n'auraient pas la possibilité de voir une telle variété d'animaux sauvages, comme la chouette des terriers et les rapaces, dans leur arrière-cour.

Image d'un déménageur de chiens de prairie de la Humane Society

Un déménageur de chiens de prairie de la Humane Society of the United States 'Prairie Dog Coalition tient un chien de prairie juste avant qu'il ne soit relâché dans son nouveau terrier de la zone naturelle Cathy Fromme à Fort Collins, Colorado. Cette colonie a été déplacée hors de la voie du développement au centre-ville de Fort Collins.

Société des chiens de prairie

Les chiens de prairie ont un comportement social remarquablement complexe, des systèmes de terriers souterrains et une communication plus variée que beaucoup de gens ne le pensent.

Leurs terriers offrent une protection contre les prédateurs et les intempéries. Ces petits animaux creusent différents terriers pour diverses activités, tout comme la façon dont les humains utilisent différentes pièces dans leurs maisons. Les terriers de pépinière sont utilisés pour l'élevage des jeunes et les terriers pour dormir contiennent une ou deux chambres de nid remplies d'herbe sèche.

Leurs systèmes de communication sont également assez sophistiqués, reflétant la capacité d'identifier différents prédateurs et d'évaluer leur niveau de menace. Lorsqu'un prédateur est repéré, les chiens de prairie courent vers le trou le plus proche, puis commencent à lancer un appel antiprédateur fort et répétitif pour avertir les autres d'une menace possible. Les sonogrammes (affichages graphiques du son) des cris d'antiprédateur de chien de prairie indiquent des variations de durée, de dureté, d'harmoniques et de nombre de syllabes. Une étude menée sur les chiens de prairie de Gunnison a révélé qu'ils avaient des appels d'alarme différents pour différents types de prédateurs (coyotes, furets à pattes noires, faucons), montrant qu'ils ont la capacité de reconnaître les différences visuelles et de les communiquer au sein de la colonie.

Image du comportement du chien de prairie

Un chien de prairie fait un saut dans la zone naturelle de Colina Mariposa à Fort Collins, Colorado, avec les montagnes Rocheuses en arrière-plan.

Le Serengeti américain

Il y a cent cinquante ans, les Grandes Plaines regorgeaient d'animaux sauvages. On l'appelait le Serengeti américain, où des millions de bisons erraient avec des chevaux sauvages, des loups, des coyotes, des renards et des millions de chiens de prairie. La plus grande colonie de chiens de prairie enregistrée était au Texas et mesurait 25 000 miles carrés, soit à peu près la taille de la Virginie occidentale. Il a été estimé à près de 400 millions de chiens de prairie! Aujourd'hui, les grandes colonies sont presque inexistantes en raison de la fragmentation du paysage. La colonie moyenne de chiens de prairie s'étend sur moins d'un demi-mile carré.

Une étape importante pour conserver ce qui reste de l'écosystème sauvage des Grandes Plaines est de protéger le chien de prairie. Toutes les espèces associées auront de meilleures chances de survie si nous pouvons maintenir un écosystème fonctionnel – avec l'aide des chiens de prairie – pour les générations futures.


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Texte et photographie par Emma Balunek ->

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